Una entrevista con la directora de coros, pianista y compositora Suzzette Ortiz.

Por Reynaldo Fernández Pavón

“La consagración a la obra”

La aclamada directora de coros, compositora, pianista y profesora Suzzette Ortiz regresó a New Jersey después de una reciente participación en el concurso coral internacional de Cracovia, Polonia, con el coro de estudiantes del Preuniversitario de Artes Creativas Morgan Village Academy. Coro que representó a los Estados Unidos de América en ese festival internacional. Esta agrupación fue la única coral de estudiantes que recibió el reconocimiento de los críticos y especialistas por sus actuaciones en Cracovia en el 2015. —La audiencia aplaudía delirantemente en las actuaciones de mis cantores, —dijo Ortiz.

Durante los últimos 20 años, la directora de coros Suzzette Ortiz ha presentado a sus coros en competiciones y festivales corales en Puerto Rico, Estados Unidos de América, la República Checa, Italia Ghana y Sudáfrica y Polonia. En la Ciudad de Verona, donde Romeo y Julieta vencieron con la fuerza de su amor la intolerancia de los Montescos y los Capuletos; Suzzette Ortiz, una directora de coros puertorriqueña, escribe una página histórica, al alcanzar durante dos años consecutivos la Copa de Oro y Diploma en la Categoría  Étnica y Folklore, y el Premio a la Mejor Interpretación de la Música Gospel, en las ediciones XIV y XV del Concurso Internacional de Canto Coral “Primavera Musical Veronesa” de Italia.

En el 2005, sus cantores llevaron a Camden el Premio del Festival de la Herencia en San Juan, Puerto Rico. Diez años después, en el 2015, regresan del Festival Internacional de Coros de Cracovia y tuvimos la oportunidad de hacer una entrevista a esta laureada artista en su casa de Pennsauken, Nueva Jersey.

RFP: Suzzette, eres muy reconocida por tu desempeño como pianista en orquestas de música popular y el grupo femenino “Ellas”, del cual eres una de las fundadoras y fuiste directora y has sido premiada por tu incesante actividad como directora de coros. Háblanos de tu trayectoria artística.

Suzzette: —Comencé a estudiar piano a los 6 años en Hato Rey, Puerto Rico. A los 13 ingresé en el Conservatorio de Música de Puerto Rico. En 1982 me gradué de Bachiller en Música. Al concluir mis estudios de piano y composición, me ofrecieron la oportunidad de trabajar dos años en el Coro de Niños de San Juan, dirigido por Evy Lucio, una agrupación vocal de gran prestigio internacional.

Durante dos años trabajé con ellos como pianista y repertorista. Esa institución representó mi primera experiencia profesional en el mundo coral pues hacía arreglos de voces. Entre los niños del Coro de San Juan descubrí mi vocación de maestro. Me encanta enseñar. Decidí hacer la Maestría en Educación Musical y me trasladé a los Estados Unidos de América en 1984; en Puerto Rico no había Programas de Maestría en esa especialidad por aquellos tiempos. Me aceptaron en la Universidad de Temple y cursé estudios, de Educación Musical, Composición y Dirección Coral.

RFP: ¿Cómo se produce tu participación en el Concurso de Verona?

Suzzette: —He sido profesora de música en Camden, New Jersey desde el año 1986.  Cuando se creó The Creative Arts High School de Camden, solicité una plaza de profesor en ese centro al Distrito de Educación y fue aprobada. En esta escuela superior tuve la oportunidad de desarrollar el canto coral. Pertenezco a la Asociación de directores de Coro de los Estados Unidos. Cada dos años la asociación realiza conferencias nacionales y el Distrito de Educación de Camden me ha brindado todas las facilidades para que  yo asista a estas reuniones.  En las conferencias conocí diferentes agencias que llevan coros a Europa y supe de la existencia del Concurso de Verona. Por mi experiencia personal sé que un estudiante consolida sus conocimientos y aprende más cuando tiene la oportunidad de comparar y ver otros mundos, cuando se expone a otros ambientes y culturas. Establecí relaciones con una de estas agencias que organizan las giras. Llevar a mis estudiantes a Europa fue para mí un sueño acunado desde que tuve conocimiento de la existencia del Concurso Internacional de Coros de Verona y se lo hice saber a La Sra. Davida Coe, Directora de la CAHS- Comenzó la difícil tarea de convencer a otros y levantar los fondos para viajar a Italia.

RFP: ¿Cuántos integrantes tenía el coro?

Suzzette: —Treinta voces. Era un coro mixto en el que participaron estudiantes de noveno a doce grados.

RFP: ¿Qué repertorio interpretaron?

Suzzette: —Música renacentista, barroca, clásica, romántica y contemporánea. También cantaron música folklórica y popular de África, Europa, América Latina y América del Norte.

RFP: Háblanos de lo que has llamado – la difícil tarea de movilizar y levantar fondos-.

Suzzette: —Realmente, cuando planteé que quería llevar el coro al concurso, me dijeron que yo estaba loca… “¿De dónde vas a sacar el dinero? Esos muchachos nunca se han montado en un avión… Los padres no van a autorizarlos…” Para mí fue un verdadero reto. Me reuní con los padres; hablé con muchos políticos e instituciones de Camden y mucha gente me apoyó con fondos. Pero, finalmente, el peor contrario que tuve que enfrentar fue la Guerra de Irak. Veinticinco cantores irían al evento y sólo pude llevar ocho estudiantes. Los padres sintieron miedo de autorizar el viaje de sus hijos. La Guerra comenzó la semana antes de comenzar el concurso. Incluso, el Distrito de Educación planteó que si asistíamos lo haríamos por nuestra cuenta y riesgo. Tuvimos que firmar un documento en el cual los liberábamos de responsabilidad si ocurría algo…Viajé con ocho cantores, tuve que poner a cantar hasta a la pianista. La gran sorpresa para todos fue que ganáramos el Primer Lugar del concurso en la categoría folklórica, en aquellas circunstancias. Por la reacción del público, pensé que obtendríamos algún reconocimiento pero no albergué la esperanza de ganar la Copa de Oro pues estábamos compitiendo con menos de la mitad de los integrantes del coro en un teatro  en el que se presentaron coros de treinta, cuarenta, cincuenta y sesenta voces de Austria,  Checoslovaquia, Dinamarca, Eslovaquia Francia, Estados Unidos, Hungría,  Inglaterra e Italia entre otros países,  Imagínate lo que sentimos cuando se hizo el anuncio de que habíamos obtenido la Copa de Oro en la categoría de folklore.

RFP: Cuéntanos del XV Concurso, el de abril del 2004.

Suzzette: —En el 2004 participamos con los estudiantes que no tuvieron la oportunidad de asistir al concurso en el 2003. Un total de catorce cantores. Sólo dos de ellos estuvieron presentes en el evento anterior; los demás ya se habían graduado. Ganamos por segunda ocasión la Copa de Oro en la categoría de Folklore con un repertorio totalmente nuevo, en cuatro idiomas y estilos. Interpretamos una samba brasileña; una balada y  un tango de Argentina;  una pieza floklórica de un compositor italiano  muy famoso, Renatto Carosoni; y el Premio a la Mejor Interpretación de Música Gospel lo obtuvimos por la ejecución de “The Battle of  Gericho”, versión para coro de M. Hogan.

RFP: ¿Cuál ha sido la repercusión en los estudiantes de esta larga labor y los éxitos obtenidos en eventos internacionales?

Suzzette: —Creo que ha cambiado sus vidas. Eso es lo más importante. Los estudiantes ahora tienen metas que les dan sentido y significado a sus vidas. Recuerdo que cuando comenzamos, muchos ni siquiera pensaban en terminar la escuela superior y logramos que se graduaran y en muchos casos continuaran estudios universitarios. Algunos de los estudiantes que deseo mencionar son:

Rico Davis, quien fuera miembro de los “Fantásticos 8 Estudiantes” que ganaron Copa de Oro en Italia en el 2003 y permaneció en el coro de concierto hasta que se graduó. Actualmente es un artista de música pop bajo la firma “Young America Entertainment LLC.”

Chris Stevens; trompetista, compositor y actor. Director musical de su propio grupo llamado Vertical Current y su cuarteto Chris Stevens. Chris es muy respetado como artista y no me extrañaría que muy pronto gane un Grammy. Ya ha producido 4 CDs.

Nohemi Soria y Brandon Witcher, integraron el Coro de Concierto y fueron de los galardonados con tres copas de oro en Italia. Nohemi estudió en España y en los Estados Unidos. Terminó sus estudios universitarios como maestra de español y trabaja como asistente de la legislatura para la Senadora Nilsa I. Cruz en el Estado de Nueva Jersey. Brandon terminó su carrera como maestro y ahora enseña historia en una escuela de Camden.

Chaliyah Valentine; fue parte de la coral que viajó a Italia el 2004 que ganó dos copas de oro y participó de la gira que hicimos en   Ghana, África. Terminó su bachiller en sociología. Trabaja en el sistema de enseñanza de Camden y continúa actuando y cantando en múltiples actividades de la comunidad.

Ronald Judge Jr.  que también fue cantante de la coral y viajó a Italia  en el 2004, evento al que ya hemos hecho referencia. Estudió Jazz y educación musical en la Universidad de las Artes de Filadelfia terminando su bachillerato en Educación Musical en la Universidad de Rowan. Actualmente es productor y arreglista de su propia compañía de producción musical; Astroid Muziq Productions.

Durante los años que he dedicado al magisterio, enfaticé en la importancia de participar en actividades comunitarias; donde los cantores usaran sus voces y talentos para llevar un mensaje de solidaridad a los seres humanos y la necesitada esperanza al desvalido, los miembros del coro cantaron en hospitales, instituciones de la comunidad y asilos de ancianos, y estas actividades influyeron positivamente en la formación de los estudiantes.

RFP: Suzzette, creo que sería de interés de los lectores que citaras los eventos más relevantes en que has participado con tus coros entre el 2005 y el 2016.

Suzzette: —Pues hagamos un resumen entonces, te diré que en el 2005 con el Coro de Concierto de Creative Art High School obtuvimos el Premio de Oro y un reconocimiento especial por ser el mejor coro que representara a su comunidad en el Concurso Coral en San Juan, Puerto Rico.  Durante el año 2006 nos dedicamos con tesón al montaje del repertorio que cantamos en el Festival de Coros de Toscana en el mes de julio del 2007 y fuimos la agrupación seleccionada para el concierto de clausura, lo que representó un gran honor para nosotros.  Ese mismo año me otorgaron el Premio Christina Cultural Arts Center en reconocimiento por la dedicación y aporte  al desarrollo de la comunidad a través de las artes.

Cantamos en el Concurso y Festival de Coros de Orlando, Florida en el 2008 y nuevamente alcanzamos el Primer Premio, en esta ocasión en las categorías de Gospel y Jazz, Segundo Premio en la categoría de madrigales y Tercer Premio en la categoría de Coro Mixto.

El coro se presenta en Nueva York City En el 2009, y en el 2010, en el Festival de Virginia, ambos auspiciados por Fiestval.   En el evento de Virginia fuimos seleccionados como el Mejor Coro del Festival.

El 2011 fue un año muy productivo para nosotros, obtuvimos cinco trofeos de oro en el Festival de la Herencia de New Orleans y en el 2012 actuamos en el Concurso y Festival de Música Juvenil de Praga, Checoslovaquia donde recibimos el Segundo Premio en la categoría de coro mixto.

RFP: Lo que más influencia ha tenido en tu desarrollo personal…

Suzzette: —Mi familia, la presencia de mis padres en mi vida.

RFP: La clave del éxito…

Suzzette: —Persistir, sacrificarse, consagrarse a una meta y hacer algo cada día por alcanzarla.

RFP: ¿Qué proyectos inmediatos tienes?

Suzzette: —Mi próximo proyecto es promover en mis actuaciones en vivo la música del CD Renacer que he grabado en M—Sound Studios de Filadelfia con la música que he compuesto y orquestado en los últimos tiempos y seguir dirigiendo coros, por supuesto.

RFP: Antes de despedirnos… ¿Te gustaría enviar un mensaje a nuestros lectores?

Suzzette: —Enviarles un saludo del corazón, por haber tenido la oportunidad de compartir con ellos las emociones  que he sentido a lo largo de mi carrera y especialmente, decirles a nuestros hermanas y hermanos hispanos en los Estados Unidos que la consagración hace posible  la realización de obras difíciles.

Otras distinciones y reconocimientos obtenidos: En el 2007 la Alcaldesa de la ciudad de Camden proclamó el día 12 de octubre como “Día de Suzzette Ortiz” en sentido reconocimiento a su a diaria labor y le fue otorgado el Premio Walmart por haber sido elegida Mejor Profesor del Estado New Jersey.Distinción por su notable contribución a la excelencia desde el 2006 hasta el 2011 en el Christina Cultural Arts. Center, en Wilmington, Delaware con el conjunto vocal   Frutos del Espíritu.En el 2015 recibe el Diploma de Reconocimiento del Condado de Camden, New Jersey por sus 27 años de ejercicio docente, por   su labor artística y profesional y los servicios brindados a la comunidad.

Premio James McBride 2015 a la labor de maestros que trabajan en comunidades con escasos recursos y sirven de inspiración a otros profesores y a los estudiantes.

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